¿Pueden los análisis de sangre para el cáncer cumplir la promesa de salvar vidas?

Joyce Ares acababa de cumplir 74 años y se sentía bien cuando accedió a dar una muestra de sangre para la investigación. Así que se sorprendió cuando la prueba de detección dio positivo por signos de cáncer.

Después de repetir un análisis de sangre, una tomografía por emisión de positrones (PET) y una biopsia con aguja, se le diagnosticó linfoma de Hodgkin.

“Lloré”, dijo el corredor de bienes raíces jubilado. “Solo un par de lágrimas y pensé, ‘OK, ¿ahora qué hacemos?’”.

El residente de Canby, Oregón, se ofreció como voluntario para hacerse un análisis de sangre que se anuncia como una nueva frontera en la detección del cáncer para personas sanas. Busca el cáncer al buscar fragmentos de ADN arrojados por las células tumorales.

Estos análisis de sangre, llamados biopsias líquidas, ya se usan en pacientes con cáncer para adaptar su tratamiento y verificar si los tumores regresan.

Ahora, una empresa está promocionando su análisis de sangre para personas sin signos de cáncer como una forma de detectar tumores en el páncreas, los ovarios y otros sitios que no tienen un método de detección recomendado.

Es una pregunta abierta si tales análisis de sangre para el cáncer , si se agregan a la atención de rutina, podrían mejorar la salud de los estadounidenses o ayudar a cumplir el objetivo de la Casa Blanca de reducir la tasa de mortalidad por cáncer a la mitad en los próximos 25 años.

Con los avances en la secuenciación del ADN y la ciencia de datos que hacen posible los análisis de sangre, Grail, con sede en California, y otras compañías están compitiendo para comercializarlos.

Y los investigadores del gobierno de EE. UU. están planeando un gran experimento, que posiblemente dure siete años y con 200,000 participantes, para ver si los análisis de sangre pueden cumplir la promesa de detectar más cánceres antes y salvar vidas.

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“Suenan maravillosos, pero no tenemos suficiente información”, dijo la Dra. Lori Minasian del Instituto Nacional del Cáncer, quien está involucrada en la planificación de la investigación. “No tenemos datos definitivos que muestren que reducirán el riesgo de morir de cáncer”.

Grail está muy por delante de otras empresas con 2000 médicos dispuestos a prescribir la prueba de $949. La mayoría de los planes de seguro no cubren el costo. Las pruebas se comercializan sin el respaldo de grupos médicos o una recomendación de las autoridades sanitarias de EE. UU. No se requiere la revisión por parte de la Administración de Alimentos y Medicamentos para este tipo de prueba.

“Para un medicamento, la FDA exige que exista una alta probabilidad sustancial de que los beneficios no solo estén probados, sino que superen los daños. Ese no es el caso de dispositivos como los análisis de sangre”, dijo el Dr. Barry Kramer de la Fundación Lisa Schwartz para la Verdad en la Medicina.

Grail planea buscar la aprobación de la FDA, pero está comercializando su prueba a medida que envía datos a la agencia.

La historia de la detección del cáncer ha enseñado precaución. En 2004, Japón detuvo la detección masiva de bebés para detectar un cáncer infantil después de que los estudios descubrieran que no salvaba vidas. El año pasado, un estudio de 16 años en 200,000 mujeres en el Reino Unido encontró que la detección regular del cáncer de ovario no supuso ninguna diferencia en las muertes.

Casos como estos han descubierto algunas sorpresas: las pruebas de detección encuentran algunos tipos de cáncer que no necesitan curarse. ¿La otra cara? Muchos cánceres peligrosos crecen tan rápido que eluden la detección y resultan mortales de todos modos.

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Y la detección puede hacer más daño que bien. Ansiedad por falsos positivos. Costos innecesarios. Y efectos secundarios graves de la atención del cáncer: las pruebas de PSA para hombres pueden provocar complicaciones en el tratamiento, como incontinencia o impotencia, incluso cuando algunos cánceres de próstata de crecimiento lento nunca hubieran causado problemas.

La evidencia es más sólida para las pruebas de detección de cánceres de mama, cuello uterino y colon. Para algunos fumadores, se recomienda la detección del cáncer de pulmón.

Las pruebas recomendadas (mamografía, pruebas de Papanicolaou, colonoscopia) buscan un cáncer a la vez. Los nuevos análisis de sangre buscan muchos tipos de cáncer a la vez. Eso es una ventaja, según el ejecutivo de Grail, el Dr. Joshua Ofman.

“Examinamos cuatro o cinco cánceres en este país, pero (muchas) muertes por cáncer provienen de cánceres que no estamos buscando en absoluto”, dijo Ofman.

El Dr. Tomasz Beer de la Universidad de Ciencias y Salud de Oregón en Portland dirigió el estudio patrocinado por la compañía al que se unió Joyce Ares en 2020. Después de un invierno miserable de quimioterapia y radiación, los médicos le dijeron que el tratamiento había sido un éxito.

Su caso no es un caso atípico, “pero es el tipo de resultado ideal esperado, y no todos van a tener eso”, dijo Beer.

Si bien se detectaron otros cánceres tempranos entre los participantes del estudio, algunos tuvieron experiencias menos claras. Para algunos, los análisis de sangre dieron lugar a exploraciones que nunca localizaron un cáncer, lo que podría significar que el resultado fue un falso positivo, o podría significar que hay un cáncer misterioso que aparecerá más tarde. Para otros, los análisis de sangre detectaron un cáncer que resultó ser avanzado y agresivo, dijo Beer. Un participante mayor con un caso grave rechazó el tratamiento.

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Grail continúa actualizando su prueba a medida que aprende de estos estudios y está patrocinando una prueba con el Servicio Nacional de Salud de Gran Bretaña en 140,000 personas para ver si la prueba de sangre puede reducir la cantidad de cánceres detectados en etapas avanzadas.

Aunque Ares se siente afortunada, es imposible saber si su prueba agregó años saludables a su vida o no marcó una diferencia real, dijo Kramer, exdirectora de la División de Prevención del Cáncer del Instituto Nacional del Cáncer.

“Espero sinceramente que Joyce se haya beneficiado de esta prueba”, dijo Kramer cuando le contaron su experiencia. “Pero desafortunadamente, no podemos saber, a nivel individual de Joyce, si ese es el caso”.

Los tratamientos contra el cáncer pueden tener efectos secundarios a largo plazo, dijo, «y no sabemos qué tan rápido habría crecido el tumor». El tratamiento para el linfoma de Hodgkin es tan efectivo que retrasar la terapia hasta que sintiera los síntomas podría haber logrado el mismo resultado feliz.

Por ahora, los expertos en salud enfatizan que el análisis de sangre del Grial no es un diagnóstico de cáncer; un resultado positivo desencadena más exploraciones y biopsias.

“Este es un camino en las pruebas de diagnóstico que nunca antes se había intentado”, dijo Kramer. “Nuestro destino final es una prueba que tiene un claro beneficio neto. Si no lo hacemos con cuidado, nos saldremos del camino”.

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El Departamento de Salud y Ciencias de Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. El AP es el único responsable de todo el contenido.